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OCSM Conference Celebrates In-Person Gathering


by Elizabeth Andrews, OCSM Secretary, Hamilton Philharmonic Orchestra Member, and Member of Locals 149 (Toronto, ON) and 293 (Hamilton, ON)

From Monday, August 8, until Friday, August 12, the beautiful Hotel Saskatchewan in downtown Regina was the site of the 2022 Organization of Canadian Symphony Musicians (OCSM) Conference, our first in-person meeting since 2019. While we felt it was possible to finally meet safely in person, COVID cases were on the rise. We were cautious with daily testing, a generous-sized, well-ventilated workspace, and opportunities to be outside for meals.

Some delegates simply could not come for various reasons, and it was difficult for them to find alternates. A few locals stated that financial difficulties would keep them from their obligation to send a delegate. Two orchestras were working, and one was in the middle of negotiations with their management. In all, 13 of 21 orchestras were represented at the conference. We were able to offer access to some of the sessions via Zoom, allowing a number of the absent delegates and interested parties to connect virtually.

We began the conference with a 10-minute verbal report from each delegate on the season’s activities. One striking commonality in this year’s reports was the large number of vacancies in our orchestras, including one orchestra that has a staggering 21 positions open! The audition process was discussed, with accessibility being a big factor. At least three of our orchestras have tried recorded first-round auditions. Having them share their experiences was useful.

Tuesday’s sessions marked the first time in 40 years that OCSM and Orchestras Canada (OC) met for a joint session. We hope to have more of these at future conferences. The morning session was a presentation by Dr. Merelda Fiddler-Potter, a Métis sessional lecturer at the First Nations University of Canada, and at the Johnson Shoyama Graduate School of Public Policy at the University of Saskatchewan.

Prior to her academic career, she worked as a journalist for the CBC for 17 years. Merelda began with an important statement that one of the reasons she collaborates with organizations like symphony orchestras is that we reach deep into our communities. Therefore, it is important that we engage in the process of reconciliation with First Nations.

Her presentation was a combination of a history lesson, an exercise to challenge our preconceptions about First Nations, and lessons on how to interact with a community some of us know little about. (As a reporter she was given the advice: “look for the aunties and the smokers”—something that doesn’t always work!) Many delegates and orchestra staff remarked at how little they knew about First Nations history prior to this presentation.

The afternoon session was an examination of how the pandemic affected arts organizations across the country (not just music organizations). The session was facilitated by Kelly Hill and Fanny Martin, and it was based on a study undertaken by Hill Strategies entitled “Innovation and Resilience in the Arts, Culture, and Heritage.”

On Wednesday, we heard from some of our regular presenters, including OC Executive Director Katherine Carleton, who reported on the past orchestral season for the OC’s 73-orchestra membership. In summary, while online engagement appeared to be high throughout the pandemic, subscriptions are down and audiences are cautious about returning to the concert hall. We also heard a virtual presentation from the Musicians’ Pension Fund of Canada. Wednesday afternoon was taken up with a collective bargaining negotiation role-play, cleverly designed by AFM Symphonic Services Division (SSD) Director Rochelle Skolnick.

We began Thursday with reports from our sister player conferences via Zoom. There was a brief update from the two AFM SSD staff members present, Skolnick and Canadian Assistant Director Richard Sandals. The afternoon was spent in discussion with OCSM Legal Counsel Michael Wright, who offered his thoughts on some of the legal implications of the gig economy many of us find ourselves working in.

We also had time to discuss future conference possibilities. The delegates expressed unanimous support for keeping annual in-person conferences as long as health orders permit. It was apparent to those present that the sort of interaction that can only occur around the table was vital to the organization.

Friday was devoted to our general meeting business. We passed resolutions honouring the memory of conductor Bramwell Tovey, and the memory of a long-time delegate of some 28 years, Gary Borton of Local 446 (Regina, SK)

Our newly elected treasurer is Stephen Kreuger (Local 553/Saskatoon Symphony Orchestra); Elizabeth Loewen Andrews (Locals 149 and 293/Hamilton Philharmonic Orchestra) and Elizabeth Johnston (Local 149/Canadian Opera Company Orchestra) were re-elected to another term as secretary and first vice president, respectively. President Robert Fraser (Local 247/Victoria Symphony) and Second Vice President Tamsin Johnston (Local 446/Regina Symphony Orchestra) are entering the second year of their two-year terms.

Conférence de l’OMOSC : première rencontre en personne depuis trois ans

par Elizabeth Andrews, secrétaire de l’OMOSC, membre du Hamilton Philarmonic Orchestra et des sections locales 149 (Toronto, Ont.) et 293 (Hamilton, Ont.)

Du lundi 8 au vendredi 12 août, le magnifique Hotel Saskatchewan, dans le centre-ville de Regina, accueillait la Conférence 2022 de l’Organisation des musiciens d’orchestre symphonique du Canada (OMOSC) – notre première rencontre « en vrai » depuis celle de 2019. Nous avions l’impression de pouvoir enfin nous réunir en toute sécurité, mais les cas de Covid ne cessaient d’augmenter… Nous avons pris toutes les précautions, des tests quotidiens aux grands espaces de travail bien aérés et aux repas savourés de préférence en plein air.

Un certain nombre de délégués ont été dans l’impossibilité de participer, pour toutes sortes de raisons, et ont eu du mal à se faire remplacer. Certaines sections locales ont déclaré que des difficultés financières les empêchaient de remplir leur obligation de couvrir les frais d’un délégué. Deux orchestres travaillaient, un autre était en pleines négociations avec sa direction. En tout, 13 de nos 21 orchestres membres étaient représentés sur place. Quelques séances ont pu être diffusées par Zoom, ce qui a permis la participation virtuelle des délégations absentes et d’autres parties.

La conférence a commencé par le rapport des délégués : une dizaine de minutes consacrées par chacun à décrire les activités de la saison. L’un des points communs les plus frappants concerne le grand nombre de postes vacants dans nos orchestres – jusqu’à 21, dans un cas. Les discussions ont porté sur le processus d’audition, et la question de l’accessibilité était sur toutes les lèvres. Trois orchestres au moins ont essayé de faire le premier tour de sélection à partir d’enregistrements. Le récit de leurs expériences nous sera certainement utile.

Le mardi, nous assistions pour la première fois en 40 ans à une séance conjointe de l’OMOSC et d’Orchestres Canada (OC). Nous espérons que davantage de séances comme celle-là auront lieu à l’avenir. La séance du matin a été consacrée à une présentation de la Dre Merelda Fiddler-Potter, Métis, chargée de cours à l’Université des Premières Nations du Canada et à l’École supérieure de politiques publiques Johnson-Shoyama de l’Université de la Saskatchewan.

Avant d’embrasser la carrière universitaire, Mme Fiddler-Potter a été journaliste pour la CBC pendant 17 ans. Elle a expliqué d’entrée de jeu que si elle collabore avec des organismes comme les orchestres symphoniques, c’est entre autres parce que nous avons des racines profondes dans nos communautés. Il est donc très important que nous nous engagions dans la démarche de réconciliation avec les Premières Nations.

Sa présentation mariait la leçon d’histoire à un exercice pour tester nos préjugés envers les Premières Nations et à des méthodes pour interagir avec ces communautés, que la plupart d’entre nous connaissent si peu. (Pour ses reportages, on lui avait donné ce conseil : « Parle aux tantes et aux fumeurs » – pas toujours évident !) Bien des personnes dans l’assistance ont pris la peine de souligner que leurs connaissances sur l’histoire des Premières Nations étaient à peu près nulles avant cette présentation.

La séance de l’après-midi avait pour thème les effets de la pandémie sur les organismes artistiques au pays (pas seulement le milieu musical). Les animatrices, Kelly Hill et Fanny Martin, ont présenté une étude réalisée par Hill Strategies et intitulée « Innovation and Resilience in the Arts, Culture, and Heritage » (« Innovation et résilience dans les arts, la culture et le patrimoine »).

Le mercredi, nous avons assisté aux présentations de nos habitués, notamment de Katherine Carleton, directrice générale d’OC, qui a fait un retour sur la dernière saison des 73 orchestres membres d’OC. En résumé, malgré le nombre important d’engagements produits en ligne tout au long de la pandémie, les abonnements sont en baisse et le public ne retourne qu’à petits pas méfiants vers les salles de concert. Nous avons eu droit également à une présentation virtuelle proposée par la Caisse de retraite des musiciens du Canada. Ensuite, l’après-midi a été consacré à une mise en situation sur le thème de la séance de négociation collective, un jeu de rôles habilement conçu par Rochelle Skolnick, directrice de la Division des services symphoniques de l’American Federation of Musicians (AFM).

La journée de jeudi a commencé par un compte rendu, via Zoom, des conférences des autres associations de musiciens. Les deux dirigeants de la Divison des services symphoniques de l’AFM, Rochelle Skolnick pour les États-Unis et Richard Sandals, directeur adjoint pour le Canada, nous ont mis au fait des dernières nouvelles. En après-midi, nous avons pu échanger avec le conseiller juridique de l’OMOSC, Michael Wright, qui nous a fait part de ses réflexions au sujet des incidences juridiques du marché de la pige sur lequel nous sommes nombreux à devoir compter.

Nous avons eu le temps de discuter des conférences à venir. Le soutien à la formule du colloque annuel « en présentiel » est unanime, dans la mesure où la Santé publique l’autorise, bien sûr. Il était très clair, pour les personnes présentes, que ces interactions qui ne se produisent qu’en face à face sont vitales pour notre organisation.

Le vendredi, enfin, a été consacré à notre assemblée plénière. Nous y avons adopté des résolutions honorant la mémoire du chef d’orchestre Bramwell Tovey et celle de Gary Borton, de la section 446 (Regina), qui fut délégué pendant 28 ans.

Notre trésorier nouvellement élu est Stephen Kreuger (section 553, Saskatoon Symphony Orchestra). Elizabeth Loewen Andrews (sections 149 et 293, Hamilton Philharmonic Orchestra) et Elizabeth Johnston (section 149, Canadian Opera Company) ont été réélues pour un autre mandat, au poste de secrétaire et de première vice-présidente respectivement. Notre président Robert Fraser (section 247, Victoria Symphony) et notre deuxième vice-présidente Tamsin Johnston (section 446, Orchestre symphonique de Regina) entament la deuxième année de leur mandat de deux ans.

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